Científicos del Laboratorio Nacional de Los Álamos han encontrado que la mayoría de los terremotos moderados y grandes son precedidos por pequeños grupos de terremotos, a veces incluso semanas antes de la descarga principal.

«Una de las preguntas más importantes de la sismología sísmica es cómo se inician los terremotos», dijo el autor principal del estudio, el sismólogo Daniel Trugman. «Estamos descubriendo que la mayoría, si no todos, los terremotos [significativos] son precedidos por premoniciones que podemos detectar» utilizando una nueva técnica de computación.

Anteriormente, los científicos observaron que sólo la mitad de todos los terremotos moderados tuvieron eventos precursores más pequeños. Ahora, este nuevo estudio de terremotos en el sur de California de al menos magnitud 4 entre 2008 y 2017 encuentra que al menos el 72% de ellos tuvieron terremotos más pequeños y anteriores.

«La actividad elevada de la premonición es omnipresente en el sur de California», concluye el estudio.

«Es sorprendente», dice el coautor Zachary Ross, profesor asistente de geofísica en Caltech, añadiendo que «es importante para entender la física de los terremotos. ¿Están en silencio hasta este gran evento? ¿O hay un proceso de debilitamiento de la falla, o alguna evidencia de que la falla está cambiando antes de este gran evento?»

Así parece, y según el estudio, las secuencias de pre-choque pueden comenzar entre tres días y 35 días antes del choque principal.

Dicho esto, hay que tener en cuenta que sólo el 5% de los terremotos van seguidos de algo peor.

«La gran mayoría de las veces que hay un terremoto», dijo Ross, «aunque veas que se inicia una actividad anómala, ésta se va a extinguir por sí sola, eso es la mayor parte del tiempo».

Pero entender cómo los terremotos se hacen más grandes sólo puede ayudar a los científicos a mejorar en el pronóstico de las réplicas. Eso ayudaría al público a entender cuándo hay un riesgo mayor, como cuando la probabilidad de un terremoto grande se eleva de un riesgo de fondo de 1 en 10.000 probabilidades a 1 en 1.000 probabilidades basadas en un terremoto anterior.

«Definitivamente estamos avanzando hacia un pronóstico de naturaleza estadística», dijo Trugman.

El descubrimiento también podría ayudar a mejorar la velocidad de los sistemas de alerta temprana de terremotos, dijo Ross. Si la computadora ha detectado microterremotos cerca de una falla mayor, y sabe que la mayoría de los terremotos mayores están precedidos por pre-choques menores, esto puede ayudar a acelerar la decisión del sistema de emitir una advertencia en los primeros momentos después de que un terremoto haya comenzado a romperse a lo largo de una falla.

El estudio fue posible gracias a un gran avance en la detección de terremotos particularmente pequeños, tan pequeños como los de magnitud 0 y 1. Desafortunadamente, esto no se puede hacer en tiempo real todavía, ya que los datos del terremoto anterior se introducen en una supercomputadora, que a su vez procesa los datos durante varias semanas.

«Esta nueva información proviene de los eventos de menor magnitud que antes eran básicamente invisibles», dijo Ross.

El equipo se centró en 46 de los terremotos más grandes del sur de California entre 2008 y 2017, y encontró que 33 de los 46 tuvieron un aumento estadísticamente significativo en las premoniciones en comparación con la tasa normal de terremotos en la región.

El terremoto de La Habra de magnitud 5.1 de marzo de 2014, por ejemplo, tuvo descargas en el rango de 0 a 1 mag desde 17 días antes de la descarga principal.

El terremoto de magnitud 7.2 del Domingo de Resurrección de 2010 que se sintió ampliamente en el sur de California no fue incluido en el análisis, ya que su epicentro fue en Baja California. Pero ese terremoto fue precedido por una notable secuencia de premoniciones.

Los científicos no pudieron determinar un patrón específico para las premoniciones que llevaría a un terremoto de magnitud 4 o mayor. A veces, aparecía como una ráfaga de terremotos cerca de lo que se convertiría en el epicentro del choque principal días u horas más tarde. Otras veces, parecería un aumento generalizado de la tasa de terremotos en la zona general antes de la sacudida principal. -LA Times

También se observa que las descargas principales menos profundas fueron precedidas por más descargas, mientras que las áreas con mayor flujo de calor, como el Campo Volcánico del Coso y el Mar de Saltón, también experimentaron descargas elevadas.

«Nunca es sólo silencio hasta el fracaso final», dijo Ross. «Físicamente, eso parece un poco difícil de imaginar.»

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