Cuando los volcanes entran en erupción, la gente de la zona suele estar preocupada por las amenazas habituales, como los flujos de lava o las cenizas y los escombros que se desprenden del cono.

Está, de hecho, flotando, y la explicación no es ciencia ficción. Las innumerables rocas que lo componen son la piedra pómez, que comienza como roca sobrecalentada eyectada durante las erupciones. A medida que se enfría rápidamente, las burbujas de aire quedan atrapadas en su interior, lo que a menudo hace que sea lo suficientemente ligero como para flotar en el agua.

Esta’isla’ en particular fue detectada a principios de agosto, y la imagen de arriba fue capturada por el satélite Landsat 8 de la NASA el 13 de agosto. Fue reportado por primera vez por los marineros el 7 de agosto, y una embarcación, el catamarán Roam, en realidad navegó lo suficiente cerca de él el 15 de agosto para tomar algunas muestras.

La tripulación describió una «mancha de escombros compuesta de rocas desde mármol hasta baloncesto de tamaño tal que el agua no era visible», así como el olor a azufre .

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No está claro de dónde vinieron los escombros. Hay varios volcanes en la zona, en las aguas del archipiélago del Reino de Tonga, y la NASA dice que la evidencia apunta a un volcán submarino sin nombre como posible fuente (citando a vulcanólogos del Instituto Smithsonian).

Aunque aparece como una forma sólida desde la órbita (y enorme, del tamaño de Manhattan), su naturaleza como un grupo de numerosas rocas de tamaño pequeño a mediano significa que no sería capaz de soportar el peso de una persona.

Ocasionalmente, sin embargo, las erupciones pueden producir algunas arrugas llamativas como la imagen de abajo: Una’isla’ flotante compuesta de roca volcánica que serpentea por el Pacífico.

Eso lo descarta como un lugar potencial de vacaciones, pero la balsa rica en nutrientes es una bendición para la vida en el área.

«Las balsas de piedra pómez pueden flotar durante semanas o años, dispersándose lentamente en las corrientes oceánicas. Estos trozos de piedra pómez terminan siendo excelentes hogares a la deriva para los organismos marinos, ayudándoles a propagarse», dijo el vulcanólogo de la Universidad de Denison, Erik Klemetti, al Observatorio de la Tierra de la NASA.

Como tal, la balsa puede convertirse en un golpe de suerte para la Gran Barrera de Coral de Australia, en cuya dirección general flota la balsa. Las olas de calor marinas del año pasado han devastado los organismos que componen los corales de la Gran Barrera de Coral y otros arrecifes similares, y el profesor Scott Bryan, de la Universidad de Tecnología de Queensland, dijo a ABC que la llegada de la balsa en los próximos 12 meses será de gran ayuda para su recuperación.

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