El derretimiento del hielo en el Ártico está despertando antiguos virus’zombies’ que son 30 veces más grandes que el promedio y que podrían causar estragos en el mundo como si fueran películas de terror, advierten los científicos.

Los cuerpos de los humanos modernos no serían capaces de luchar contra los virus gigantes, que han permanecido latentes en suelo congelado durante decenas de miles de años, pero que pronto podrían descongelarse y volver a la vida.

Los investigadores que trabajan en el círculo polar ártico ya han descubierto varios virus masivos y otros patógenos, y han demostrado que, una vez descongelados, pueden ser tan potentes como lo eran en tiempos prehistóricos.

Los virus monstruosos «no se parecen a nada que ya se haya encontrado en el planeta», según un científico.

Y si un virus gigante emergiera del hielo derretido con la capacidad de atacar a los humanos, las consecuencias podrían ser catastróficas, con el potencial de aniquilar a nuestra especie, advierten los expertos.

Y en 2015, los investigadores de Siberia descubrieron dos virus gigantes ocultos en el permafrost.

Uno de ellos fue el molivirus, un virus gigante de 30.000 años de edad que fue capaz de revivir, y que luego logró infectar a una ameba en un experimento de laboratorio.

Jean-Michel Claverie, que dirigió el experimento, teme que, a medida que las regiones árticas se descongelen, y a medida que actividades como la exploración petrolífera comiencen a excavar en terrenos que antes eran impermeables, puedan desencadenar un brote devastador de virus contra el que los seres humanos no tendrían ninguna posibilidad.

El Sr. Claverie, profesor de medicina de la Universidad de Aix-Marseille, dijo: «El calentamiento global hace que nuevas regiones sean accesibles para la actividad industrial y minera.

«Eliminarán capas de permafrost de tal vez un millón de años de antigüedad y lo que hay en esas capas podría revivir.

«La primera vez que trabajamos en una muestra de permafrost, tuvimos la suerte de descubrir dos nuevos virus gigantes. El tipo de virus nunca se había visto antes. Y ponemos esa muestra en contacto con un cultivo de células especiales llamadas amebas que fueron infectadas por esos virus gigantes.

«Fue una verdadera sorpresa para nosotros, y supongo que para el resto de la comunidad, darnos cuenta de que podíamos revivir virus que tenían 30.000 años de antigüedad».

Por seguridad, su equipo sólo seleccionó virus que infectan a las amebas, pero él cree que podrían existir con la misma facilidad virus que atacan a los humanos.

Él dijo: «Con nuestro descubrimiento de ser capaces de revivir virus de 30.000 años de antigüedad, sabemos que el riesgo existe.

«Pero no sabemos qué tipo de virus hay en esos lugares. Es totalmente imposible de decir.

«Tienen muchos genes, pero la mayoría de esos genes no se parecen a nada que ya se haya encontrado en el planeta.»

Asimismo, dijo que los virus ocultos bajo el Ártico también podrían tener el potencial de salvar vidas.

El recién descubierto Molivirus, por ejemplo, se diferencia de la gran mayoría de los virus en que tiene más de 500 genes, que dan instrucciones para hacer proteínas.

Él dijo: «Esperamos que esos virus sean capaces de hacer cosas que no sabemos cómo hacer hoy en día, que podrían ser útiles para tratar el cáncer y todas esas horribles enfermedades que no podemos curar en este momento».

Pero Carl Zimmer, corresponsal científico del New York Times y autor del libro Un planeta de virus, cree que aún no tenemos que preocuparnos.

Al comentar sobre el deshielo del molivirus, dijo: «No hay patógenos humanos que hayan salido del permafrost siberiano.

«Eso no quiere decir que los virus no emergerán, pero hay tantos virus circulando en los animales vivos, creo que deberíamos poner estos virus congelados muy abajo en nuestra lista de preocupaciones.

«Los virus no sólo se descongelaron. Fueron cuidadosamente procesados en laboratorios. Esa es otra pista de que las probabilidades de un antiguo brote son muy bajas».

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