En América del Sur, la cuenca del Amazonas está en llamas. Al otro lado del mundo, en África central, grandes extensiones de sabana están en llamas. Las regiones árticas de Siberia están ardiendo a un ritmo histórico.

Si bien los incendios en Brasil se han convertido en una verdadera crisis internacional, representan sólo una de las muchas áreas importantes en las que actualmente se están quemando incendios forestales en todo el mundo. El aumento de su gravedad y su propagación a lugares donde antes rara vez se veían incendios está suscitando temores de que el cambio climático esté exacerbando el peligro.

Temperaturas más calientes y secas «van a seguir promoviendo el potencial del fuego», dijo John Abatzoglou, profesor asociado del departamento de geografía de la Universidad de Idaho, quien describió el riesgo de «incendios grandes e incontenibles en todo el mundo» si continúan las tendencias de calentamiento.

Los incendios forestales contribuyen al cambio climático porque no sólo liberan a la atmósfera dióxido de carbono, un importante gas de efecto invernadero, sino que también pueden matar a los árboles y la vegetación que eliminan las emisiones de calor del aire.

Hasta ahora, este año se ha visto un aumento dramático de los incendios forestales en algunas regiones árticas que tradicionalmente rara vez se quemaban.

Desde julio, el fuego ha quemado cerca de seis millones de acres de bosque siberiano, un área aproximadamente del tamaño del estado de Vermont. En Alaska, los incendios han consumido más de 2,5 millones de acres de tundra y bosque nevado, lo que lleva a los investigadores a sugerir que la combinación del cambio climático y los incendios forestales podrían alterar permanentemente los bosques de la región.

El Ártico se está calentando el doble de rápido que el resto del planeta, y algunos estudios han señalado que, a medida que se calienta, «también se espera que haya más relámpagos», dijo el Dr. Abatzoglou, y en áreas remotas, los relámpagos son una causa significativa de incendios.

Algunos investigadores advierten que a medida que los incendios atacan lugares donde antes eran poco frecuentes, amenazan con contribuir a un ciclo de retroalimentación en el que los incendios forestales potencialmente aceleran el cambio climático al añadir cantidades significativas de dióxido de carbono, un potente gas de efecto invernadero, a la atmósfera.

Y aunque el Amazonas es ampliamente descrito como el pulmón del mundo, una referencia a la capacidad de los bosques para producir oxígeno mientras almacenan dióxido de carbono, los bosques como los de Siberia son tan importantes para el sistema climático mundial como las selvas tropicales.

Una de las razones por las que los incendios forestales del Ártico son particularmente preocupantes es que, además de la quema de árboles y pastizales, la turba también se quema, un material similar a la suciedad en el suelo que libera mucho más dióxido de carbono cuando se quema que los árboles por acre de fuego. En el pasado, los incendios de turba en los climas del norte eran raros debido a la humedad que ahora está desapareciendo a medida que la región se vuelve más cálida y seca.

Por razones geográficas, económicas, políticas y climáticas, no hay una manera sencilla de clasificar los incendios forestales: cada uno es diferente y puede representar una mezcla de causas profundas.

«Tenemos los fuegos intencionales, a través de la limpieza de la tierra. Tenemos los incendios que están ocurriendo en zonas remotas que probablemente no estarían ocurriendo, al menos con esta gravedad, en ausencia del cambio climático», dijo el Dr. Abatzoglou.

En todo el mundo, estas fuerzas a veces interactúan de maneras sorprendentemente diferentes.

La Amazonía e Indonesia Incendios intencionados


La crisis en la Amazonía es un ejemplo de incendios deliberados, para despejar tierras boscosas para la agricultura o el pastoreo de ganado. En el caso de Brasil, esto se debe a la demanda mundial de soja y ganado, sobre todo porque China se ha hecho más rica y la gente tiene más posibilidades de comprar carne.

Entre 2004 y 2012, la deforestación en la región ha estado disminuyendo, pero eso cambió en 2013. Jair Bolsonaro, que el año pasado fue elegido presidente de Brasil, ha defendido la expansión de la industria agrícola y ha desestimado la idea de extender la protección a los grupos indígenas que viven en la selva, lo que ha llevado a preocuparse de que las tasas de deforestación puedan aumentar aún más.

Los primeros informes sugieren que las quemas de este año, que coinciden con la estación seca del Amazonas, están a punto de empeorar en parte porque la guerra comercial de Estados Unidos con China -uno de los mayores compradores de soja del mundo- ha llevado a Pekín a buscar nuevos proveedores para reemplazar a los agricultores estadounidenses. Aún así, «todavía no sabemos cuánta área ha sido realmente quemada», advirtió Laura C. Schneider, profesora asociada del departamento de geografía de la Universidad de Rutgers.

El Ártico: un nuevo polvorín


Aunque ambos implican la quema de turba, los incendios en Indonesia son muy distintos de lo que está ocurriendo en el norte del planeta, incluido el Ártico. Este verano, se produjeron incendios forestales en toda la región, incluyendo Alaska, Groenlandia y Siberia, en lugares que no se han quemado en el pasado.

Los incendios son provocados por el aumento de la temperatura, que seca las plantas y las hace más propensas a encenderse. Muchos investigadores describen el calor como una señal de cambio climático en una región del mundo que se ha calentado más rápidamente que el resto del planeta. Este verano, por ejemplo, partes de Alaska batieron récords: El 4 de julio, cuando las temperaturas medias para esa fecha son de 75 grados, el fondeadero alcanzó un máximo de 90 grados.

California y África: El ciclo estacional de la quema
Aunque los incendios que azotaron el Ártico este verano son inusuales, no todos los incendios forestales son tan inesperados. En algunos lugares, hay un ciclo estacional de quema que juega un papel importante.

El oeste americano es un ejemplo.

Es cierto a nivel mundial que los seres humanos provocan la mayoría de los incendios forestales, ya sea accidentalmente a través de un cigarrillo o una fogata, o intencionalmente para despejar la tierra. Sin embargo, una de las razones por las que lugares como California parecen tener incendios todos los años es porque el estado, junto con gran parte del oeste y el sureste de los Estados Unidos, son lo que los investigadores llaman ecosistemas adaptados a los incendios.

En otras palabras, algunos paisajes han evolucionado con el tiempo no sólo para tolerar el fuego, sino para necesitarlo. Por ejemplo, los pinos lodgepole, un árbol básico del oeste de Estados Unidos, necesitan el calor de los incendios forestales para liberar sus semillas.

Un patrón similar puede observarse en algunos de los incendios del África subsahariana que recientemente han llamado la atención del mundo. Según el Dr. Abatzoglou, los ecosistemas de la sabana al norte y al sur de la selva tropical de África se queman de manera bastante predecible cada dos o tres años.

«Este es realmente el ecosistema más propenso al fuego a nivel mundial», dijo. «Es la combinación correcta de estar lo suficientemente húmedo para tener suficiente combustible y seco para quemarse, y hay muchos relámpagos.»

Sin embargo, el cambio climático puede tener un efecto dramático en los incendios forestales, incluso en estas partes del mundo. Por ejemplo, las investigaciones publicadas este año sugieren que los incendios forestales de California son 500 por ciento más grandes de lo que serían sin el cambio climático inducido por el hombre.

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